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¿Qué es la Biodiversidad?

La biodiversidad es un concepto que abarca a toda la variedad de la vida, incluyendo a los ecosistemas y a los complejos ecológicos de los que forma parte. Por lo que tiene tres escalas grosso modo: ecosistemas, especies y genes.

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Biodiversidad

No es difícil definir el concepto de ecosistema. Es un grupo de organismos con interacciones entre ellos (generalmente denominado comunidad) y con el ambiente físico en el que viven en un cierto tiempo. Sin embargo, el delimitar o identificar un ecosistema en la realidad es mucho más difícil. El límite entre un bosque y un lago puede ser muy claro para la mayoría de los ecólogos, el límite entre un bosque de pino encino y uno de pino puede no serlo tanto. Entre más parecido sea un ecosistema a otro será más complicado distiguir los límites entre ellos.

El concepto de especie es mucho más complejo, tanto en el aspecto filosófico como en el metodológico. En biología existen varios conceptos de especie: el biológico, el evolutivo, el filogenético, el fenista, el ecológico. Cada uno de ellos funciona para determinadas situaciones y para ciertos organismos. El más conocido de ellos, el biológico, define a la especie como el conjunto de organismos que pueden aparearse y producir descendencia fértil. De esta forma, identificar diferentes especies de mamíferos puede resultar, en comparación con otros grupos, una tarea no muy complicada en la mayoría de los casos. Pero si se amplía el espectro de organismos a clasificar incluyendo a los que poseen reproducción asexual, la definición se torna inoperante.

Un gen es una cadena de ácido desoxirribonucleico (ADN) o de ácido ribonucleico (ARN) que codifica para un producto funcional (puede ser ARN o bien el producto de su traducción, o sea, un polipéptido). De manera amplia la dificultad en este ámbito estriba en identificar el producto del gen o por lo menos saber si se transcribe. Una curiosidad sobre los genes es que podemos encontrar dentro de la misma secuencia de ADN más de un gen dependiendo del marco de lectura, esta estrategia la utilizan comúnmente los virus. Hay muchas más sorpresas en el mundo genético.

El proceso evolutivo es el responsable de esta diversidad y es el que aún continúa moldeándola. No obstante, también el hombre está representando un papel muy importante en el rumbo que ha tomado esta variedad de formas biológicas, sobre todo en los últimos años. Se prevé que dicho papel será todavía mucho más intenso en los años por venir gracias al desarrollo de técnicas biotecnológicas y a los avances sobre el conocimiento del ADN, de los procesos evolutivos, de la herencia y del desarrollo temprano. El hombre tendrá un amplio dominio y control sobre las formas vivas desde el ámbito más intimo: los genes.

Otro factor que modifica de gran forma a la biodiversidad es la actividad humana cotidiana. Miles de hectáreas de bosques, selvas y de otros ecosistemas son destruidos por el hombre cada año por diversos motivos y para distintos fines (explotación de madera, plantaciones, potreros, urbanización, pastoreo), lo que provoca la extinción de innumerables especies. La contaminación y la combustión están alterando significativamente el equilibrio natural del planeta generando cambios muy drásticos de clima a velocidades alarmantes. Serán muchos los organismos que no podrán enfrentar estas condiciones y fracasarán en adaptarse, teniendo como destino su desaparición permanente de la Tierra.

En el libro Systema naturae, de Carlos Linneo, escrito en 1758, se describían apenas 12,000 especies. Actualmente se han descrito alrededor de 1.4 millones de especies, cerca de 55% son insectos y se supone que la totalidad de las especies podría estar entre 10 y 100 millones. Las plantas superiores son uno de los grupos mejor conocidos ya que se conocen 250,000 de las 300,000 que se estima existen. Grupos poco conocidos son los hongos, de los cuales se han descrito 70,000 del millón estimado, los arácnidos con 75,000 de las 750,000 especies estimadas y los insectos con 751,000 de los 8 millones de especies que se cree que existen.

Hay muchas especies que han desaparecido para siempre, ya sea por fenómenos naturales o por la influencia del hombre. Por ejemplo, hace 64 millones de años, cuando la era mesozoica terminaba, ocurrió la extinción en masa más famosa: la desaparición de los dinosaurios. A pesar de que ha sido ampliamente divulgado este acontecimiento como el legendario ocaso de los dinosaurios, en realidad no sólo los dinosaurios sufrieron extinciones, también otros grupos fueron afectados como los pterosaurios, los mesosaurios, los plesiosaurios, los ictiosaurios, entre los vertebrados; y los amonites, entre los invertebrados.

Otra extinción en masa, menos publicitada, fue la que ocurrió hace 280 millones de años a finales del pérmico. En este suceso 70% de todos los grupos se extinguieron. Una de las explicaciones científicas propone a la deriva continental como el factor causante, ya que a finales del pérmico, según la hipótesis de A. Wegener, todos los continentes chocaron originando una gran masa terrestre o supercontinente llamado Pangea. Este acontecimiento provocó un gran cambio climático mundial responsable de la extinción en masa. El final del mesozoico también coincide con otro gran evento tectónico: la fragmentación de Pangea, que conforma casi la distribución actual de los continentes.

Algunos ejemplos famosos de especies extintas por el hombre son el pájaro dodó (Raphus cucullatus) y el lobo marsupial o de Tasmania (Thylacinus cynocephalus).

Los dodóes fueron cazados por los marinos portugueses que desembarcaron en las isla Mauricio. Debido a su lentitud e incapacidad de volar eran unas presas muy fáciles de cazar. De modo que fueron consumidos de manera indiscriminada hasta extinguirlos, no sabemos empero, si además, su carne era sabrosa. El nombre "dodó" significa algo parecido a tonto en portugués. El último dodó fue visto en 1681.

El caso del lobo marsupial se dio porque era una amenaza para los rebaños de ovejas de los ingleses establecidos en la isla de Tasmania, por lo que fue cazado sin piedad por los rancheros hasta exterminarlo. Cuando llegó el decreto para proteger al lobo marsupial en 1936, fue demasiado tarde, no se ha visto uno desde 1933. Algo similar le ha ocurrido también a las diferentes especies de lobos en Europa y en América, como al lobo mexicano (Canis lupus baileyi), que se han visto asediados sistemáticamente por los ganaderos ocasionando que se encuentren en peligro de extinción. Esperemos que esta vez las leyes para protegerlos lleguen a tiempo.

Desafortunadamente podríamos ennumerar muchos otros casos de desgracias como estas ocasionadas por el hombre. No obstante, también es justo mencionar los casos en los cuales, gracias a la intervención del hombre, se ha podido rescatar a una especie en peligro de extinción. Un ejemplo prometedor es la reintroducción del cóndor de California (Gymnogyps californianus) en México, después de más 60 años de haber desaparecido del cielo mexicano se han reintroducido 6 cóndores juveniles en el área natural protegida Parque Nacional Sierra de San Pedro Mártir, en Baja California, con el fin de que vuelvan a existir poblaciones de cóndores en esta zona.

Algunas especies que estarían probablemente extintas sin la conservación ex situ son: la zorra roja (Vulpes vulpes), el caballo de Przewalski (Equus przewalskii), el hurón de patas negras (Mustela nigripes), el órix árabe (Oryx luecoryx). La mayoría desaparecieron del mundo salvaje por algún período, en algunos casos, sí persistieron algunos individuos en estado salvaje, pero en números tan reducidos que era difícil pensar que pudiesen funcionar como una población mínima viable.

Diversidad conocida de los grandes grupos taxonómicos
Principales subdivisiones
Número de especies descritas
Viruses
1,000
Móneras
4,760
Algas
26,900
Protozoarios
30,800
Hongos
46,983
Plantas superiores
248,428
Animales
...
Otros animales
281,000
Insectos
751,000
Total
1,390,871

Esta tremenda diversidad no es nueva en nuestro planeta, la gran mayoría de los animales, plantas y otros organismos se han extinguido. El famoso biólogo Stephen Jay Gould, considerado una autoridad en evolución, estima que el 99% de todos los animales y de las plantas que han existido están ahora extintas. Otro hecho sorprendente es que los humanos y otras grandes criaturas son realmente raras, ya que el 90% de todas las especies de animales conocidos son más pequeñas que los abejorros. Una vez que una especie ha dejado de existir jamás podrá volver a surgir, es por esto que debemos ser muy cuidadosos con la manera en que afectamos a los diferentes organismos. Nuestro conocimiento sobre las intrincadas relaciones ecológicas e históricas de los seres de nuestro planeta todavía es muy limitado, por lo que es de suma importancia actuar siempre con inteligencia y precaución para no destruir ecosistemas o exterminar especies que a la larga resulten fundamentales para el entorno y la salud de nuestra especie.

Diversidad de los cordados
Divisiones
Número de especies descritas
Otros (Cefalocordados tunicados y agnatos) 1,336
Peces cartilaginosos 843
Peces óseos 18,150
Anfibios 4,184
Reptiles 6,300
Aves 9,040
Mamíferos 4,000
Total 43,853

A continuación se muestran unas gráficas donde se representan los porcentajes de algunos grupos de organismos para darnos una idea de qué tan ricos o diversos son unos comparados con otros. Como se aprecia en ellas los grupos de los insectos, de las dictiledóneas y, dentro de los insectos, los coleópteros, son grupos que abarcan enormes cantidades de especies.

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Última actualización en Miércoles, 03 de Julio de 2013 01:17
 
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